Zach Johnson réussit 10 birdies et partage la tête du premier tour avec Alex Noren à l’American Express

LA QUINTA, Californie (AP) — Zach Johnson a accepté la pression d’être le capitaine américain de la Ryder Cup l’année dernière, même si l’expérience ne s’est pas déroulée comme l’espéraient tous les membres de son équipe.

Quelques mois plus tard, Johnson a surmonté toute la pression et les doutes – et ces épaules nouvellement allégées auraient pu être un facteur dans sa tournée torride pour lancer The American Express.

Johnson a réussi sept de ses 10 birdies sur les neuf premiers, en route vers un score de 62 de moins de 10 et une part de l’avance avec le Suédois Alex Noren après le premier tour dans la vallée de Coachella jeudi.

Le 29 de Johnson sur les neuf premiers était le score le plus bas sur neuf trous lors de ses 493 départs en carrière sur le PGA Tour, et il n’avait besoin que de 10 putts pour le faire. Il a attribué son bon départ en partie à une intersaison de préparation ciblée après sa libération de les exigences du capitanat de la Ryder Cup.

« J’ai fait beaucoup de bon travail ces derniers temps », a déclaré Johnson. « En fait, j’ai fait beaucoup de travail de golf normal, compte tenu de ce qui s’est passé l’année dernière, avec ce dont j’étais responsable, ce qui était génial. Il est maintenant temps de se remettre au travail. J’ai apprécié le travail. J’ai apprécié la sueur.

Des conditions désertiques parfaites comme une carte postale et la nature simple des trois parcours de ce tournoi ont sans surprise conduit à de faibles scores de la part de certains des meilleurs joueurs du monde. Plusieurs membres de l’équipe de Johnson qui a échoué à la Ryder Cup sont dans le peloton de l’American Express, mais le champion du Masters 2007 les a tous surpassés pour commencer.

Rico Hoey et Christian Bezuidenhout sont à un coup des leaders, et 22 golfeurs ont tiré 65 ou mieux, dont Patrick Cantlay, Xander Schauffele, Justin Thomas, l’Australien Min Woo Lee et l’ancien champion Si Woo Kim.

Johnson a réussi six birdies consécutifs pour clôturer ses neuf premiers au La Quinta Country Club. Il a ajouté trois autres birdies au cours de la séquence, permettant au joueur de 47 ans de prendre un départ sans bogey dans sa quête de sa première victoire sur le PGA Tour depuis le British Open 2015.

« La Quinta Country Club est légitimement l’un des endroits les plus purs où nous jouons sur le PGA Tour année après année », a déclaré Johnson. « L’herbe est… elle a presque l’air fausse. Si vous le faites, que vous avez une sorte de rythme et que vous voyez les lignes sur le green, parce qu’elles sont pures, vous pouvez mettre un numéro. J’adore cet endroit. … J’ai dit à l’assistant professionnel aujourd’hui que si je dépassais les 76, je devrais obtenir un abonnement gratuit, mais je ne pense pas que cela va (arriver). C’est malheureux, mais nous continuerons à y travailler.

La ronde de Noren a débuté avec cinq birdies et un eagle sur les sept premiers trous, suivis d’un double bogey. Il a terminé avec cinq birdies supplémentaires sur ses six derniers trous. Le joueur de 41 ans, dix fois vainqueur du circuit européen, est toujours à la recherche de son premier titre sur le circuit de la PGA.

« Je ne pense pas avoir été à 7 sous après sept (trous), puis je l’ai frappé hors des limites à mon huitième trou », a déclaré Noren. « C’est juste amusant d’être ici. J’aime ce tournoi. Ce cours est magnifique.

Hoey – le produit de l’USC né aux Philippines et élevé à Rancho-Cucamonga – a excellé lors de son quatrième départ sur le PGA Tour.

L’ancienne star de golf junior de Californie du Sud, âgée de 28 ans, a réussi des birdies sur quatre trous consécutifs dans ses neuf derniers sur le parcours Nicklaus. Hoey fait partie des 30 participants d’American Express qui ont obtenu leur carte du PGA Tour lors du Korn Ferry Tour de l’année dernière.

« C’était plutôt cool d’avoir tout le monde ici – ma famille, mon père, ma petite amie, les entraîneurs, tout le monde », a déclaré Hoey, qui jouait fréquemment dans la région de Palm Springs en tant que junior. « Pour moi, c’est comme un événement à domicile, je vis à seulement une heure. »

Thomas a également pris un bon départ lors de sa première saison, réussissant un 65 avec huit birdies. Le double vainqueur du championnat PGA et ancien n°1 mondial n’a pas remporté de tournoi depuis ce deuxième titre PGA en 2022.

Le n°1 mondial Scottie Scheffler n’a pas brûlé La Quinta aussi complètement que certains de ses concurrents, enregistrant un 67 avec trois de ses cinq birdies regroupés autour du virage. Rickie Fowler et Wyndham Clark en ont chacun tiré 70.

Les concurrents joueront une ronde sur chacun des trois parcours de l’événement avant le cut de 54 trous samedi. Deux amateurs jouent aux côtés de la plupart des duos professionnels, bien que l’ancien Bob Hope Desert Classic ait abandonné son format pro-am de longue date en 2012.

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