Lionel Messi et la Coupe du Monde ont laissé au Qatar un héritage sportif plus riche

Rappels de Lionel Messi et du 2022 Coupe du monde ne sont pas difficiles à trouver au Qatar.

Des souvenirs du tournoi de la « dernière chance » accueillent les visiteurs à leur arrivée à l’aéroport international Hamad de Doha. Au Souq Waqif, un quartier animé de restauration et de shopping, des répliques de trophées et de maillots de la Coupe du monde sont en vente. Des ballons de football décoratifs restent à l’intérieur des voitures de métro.

Ailleurs, une affiche de Messi trône dans un centre commercial, annonçant l’arrivée imminente d’une marque de café qui sponsorise l’équipe nationale argentine.

Mais un peu plus d’un an plus tard, quel est le véritable héritage sportif du Qatar après la première édition de la compétition de football au Moyen-Orient ?

Le pays accueille actuellement un autre tournoi majeur de football, le Coupe d’Asiequi, selon les organisateurs, « réaffirme la place du Qatar en tant que capitale sportive mondiale ».

Ce pays riche en gaz naturel sait certainement faire le show. Des stades et des transports publics ultramodernes ont accueilli des millions de supporters pendant la Coupe du monde. Le tournoi a été couronné par peut-être le la plus grande finale de son histoire lorsque Messi a inspiré l’Argentine à la victoire contre la France aux tirs au but après un match nul 3-3 en prolongation.

Le président de la FIFA, Gianni Infantino, a ensuite déclaré que c’était « tout simplement la meilleure Coupe du monde de tous les temps ».

Cela reste à débattre, d’autant plus que la FIFA a été confrontée critiques intenses pour avoir confié le tournoi au Qatar et s’inquiéter de son traitement des travailleurs migrants.

Oui, la Coupe du Monde a produit des récits passionnants, comme c’est toujours le cas ; Messi a finalement remporté le seul trophée majeur qui manquait à son CV ; et le Maroc est devenu la première nation africaine à atteindre les demi-finales. Mais la question de l’héritage est intrinsèque à la réalisation de tout événement sportif majeur : il s’agit de savoir si la ferveur générée au cours de quelques semaines de compétition a laissé une impression durable.

VENTILATEURS

Dans l’isolement, les matchs du Qatar à la Coupe d’Asie suggèrent que la passion pour ce sport est toujours vive dans le pays. Plus de 82 000 personnes ont regardé le match d’ouverture contre le Liban au stade Lusail. Plus de 57 000 personnes ont assisté au deuxième match du pays hôte contre le Tadjikistan au stade Al Bayt.

« La Coupe du monde a attiré davantage de fans de football », a déclaré à l’Associated Press Hamad Sultan, qui a assisté au match contre le Liban.

Le fan de football Mohammed bin Qhata a déclaré : « (La) Coupe du monde 2022 a renforcé l’importance du football. Comme vous pouvez le constater, tous les Qataris sont présents à cette cérémonie d’ouverture. Le football est (le) sport numéro un au Qatar.

Les organisateurs ont déclaré que 900 000 billets avaient été achetés avant le tournoi. Mais les foules immenses lors des matchs du Qatar ne sont pas la norme.

Seulement 4 001 personnes ont assisté au match nul 0-0 entre la Chine et le Tadjikistan, mais il y a également eu plus de 20 000, 30 000 et 40 000 personnes.

L’ambiance festive générée par la Coupe du Monde a été moins évidente lors de la plus petite Coupe d’Asie. Alors que des milliers de supporters se rendaient au stade Lusail pour la cérémonie d’ouverture, les rues de la ville voisine étaient étrangement calmes à d’autres moments.

Ce qui n’est pas clair, c’est combien de supporters assistent régulièrement aux matches du championnat qatari, et les chiffres ne sont pas publiquement publiés.

La FIFA et la ligue qatarie ont cité un récent match entre Al Rayyan et Al Arabi qui a été regardé par plus de 27 000 personnes, mais on ne sait pas exactement dans quelle mesure ce match est représentatif.

« Nos matches de championnat, en particulier les matchs phares, attirent des foules importantes », a déclaré Hani Taleb Ballan, PDG de la ligue qatarie.

STADES

Avec une population estimée à moins de 3 millions d’habitants et seulement environ 300 000 citoyens, le Qatar semble disposer d’un nombre disproportionné d’installations sportives de premier ordre après la construction ou le réaménagement de huit stades pour la Coupe du monde.

Sept de ces stades sont à nouveau déployés pour la Coupe d’Asie et cinq ont été utilisés dans le championnat qatari. Mais il convient de noter que la Coupe d’Asie 2023, retardée, se déroule au Qatar uniquement parce que le pays hôte d’origine, la Chine, a annulé ses projets d’accueil en raison de la pandémie de COVID-19.

« Les stades ultramodernes de la Coupe du Monde restent l’un des meilleurs souvenirs de la Coupe du Monde de la FIFA, Qatar 2022 et les supporters sont tout simplement ravis d’assister aux matches sur ces sites », a déclaré Ballan. « Nous n’avons pas laissé nos incroyables sites inactifs et nos matchs de l’Expo Stars League de cette saison 2023-24 se joueront dans cinq d’entre eux : les stades internationaux d’Al Bayt, Ahmad Bin Ali, Al Janoub, Al Thumama et Khalifa. Cela faisait partie de nos plans pour accroître encore la popularité du jeu et nous sommes heureux qu’il atteigne son objectif.

Le Qatar a déclaré que, dans le cadre de sa stratégie post-Coupe du monde, la capacité d’accueil serait réduite dans certains stades.

Le stade 974 – l’un des sites les plus distinctifs créés pour la Coupe du monde – était censé être réduit à néant. Décrit comme « écologique », il a été construit à partir de conteneurs maritimes recyclés et a été prêt à être démonté après avoir accueilli sept matchs lors du tournoi.

Pourtant, le stade 974 existe toujours depuis plus d’un an, avec une signalisation de la Coupe du monde autour de son terrain.

Quant au stade Lusail, sa place dans l’histoire est assurée après avoir organisé le couronnement de Messi contre la France.

« C’est comme un musée du football », a déclaré Mohammed ben Qhatan. « Il suffit que je puisse dire que c’est un stade qui a accueilli la finale de 2022. »

FOOTBALL DOMESTIQUE

L’attention s’est déplacée du Qatar vers l’Arabie Saoudite depuis la Coupe du Monde.

Une campagne de recrutement spectaculaire a vu certains des meilleurs joueurs mondiaux comme Cristiano Ronaldo, Neymar et Karim Benzema rejoindre la Ligue saoudienne. D’autres devraient suivre, car le pays semble déterminé à devenir une puissance majeure dans ce sport.

Il semble également prêt à accueillir la Coupe du Monde 2034 comme seul candidat encore en lice et organise la prochaine édition de la Coupe d’Asie en 2027.

Si la ligue qatarie a attiré l’ancien attaquant de Liverpool et de Barcelone Philippe Coutinho et l’ancien milieu de terrain du Paris Saint-Germain Marco Verratti, cela n’est rien en comparaison des signatures des équipes saoudiennes.

« Notre intention n’est pas d’attirer davantage de joueurs vedettes de l’étranger. Cependant, nous sommes ouverts en ce qui concerne la politique de recrutement de nos clubs », a déclaré Ballan, ajoutant que la ligue « a toujours attiré des joueurs vedettes du monde entier ».

Les ambitions de la ligue semblent reposer sur bien plus que l’attrait des stars. Ballan a déclaré qu’il souhaitait qu’elle soit « reconnue comme une institution qatarienne progressiste et de premier plan » et a parlé d’améliorer son professionnalisme.

« Notre objectif est de continuer à proposer un divertissement footballistique compétitif de haute qualité en élevant les normes de jeu de toutes les équipes grâce à de meilleures performances », a-t-il déclaré.

Le joueur vedette du Qatar lors de la Coupe d’Asie, Akram Afif, a clairement indiqué où il espérait que se situerait son avenir.

« Chaque joueur souhaite jouer en Europe », a-t-il déclaré. « Je veux jouer en Europe demain si possible. »

Alors que le Qatar a été humilié lors de la Coupe du monde en étant éliminé en phase de groupes, il est le champion en titre de la Coupe d’Asie et s’est qualifié pour les huitièmes de finale avec un bilan de 100 % de victoires.

« La génération 2019 (Coupe d’Asie) a élevé nos niveaux et nos ambitions. Nous devons toujours gagner dans tous les matchs et championnats auxquels nous participons », a déclaré le capitaine du Qatar Hassan Al Haydos. « Nous jouons la Coupe d’Asie en tant que tenants du titre et dans notre propre maison, nous devons donc jouer et montrer aux fans que nous sommes sérieux. »

L’AVENIR

Le Qatar se décrit comme une capitale sportive mondiale et tente de bâtir sur cette réputation. Les championnats du monde aquatiques auront lieu à Doha le mois prochain et les Jeux asiatiques auront lieu ici en 2030.

On parle également d’une candidature pour les Jeux olympiques de 2036.

Qatar Sports Investments est solidement implanté dans le football européen en tant que propriétaire du Paris Saint-Germain.

Pendant ce temps, le banquier qatari Cheikh Jassim bin Hamad Al Thani a tenté l’année dernière d’acheter Manchester United. Il reste à voir si le Qatar suscitera davantage d’intérêt pour d’autres grandes équipes européennes.

HÉRITAGE SPORTIF

Il est très peu probable que le Qatar devienne un jour une puissance mondiale du football sur le terrain. Ce n’est pas une exigence pour un hôte de la Coupe du monde.

Il est peu probable que le championnat qatari puisse rivaliser avec la popularité de la Premier League anglaise, de la Ligue des champions ou même du championnat saoudien.

Mais l’importance de la Coupe du monde 2022 ne peut être sous-estimée.

En tant que premier au Moyen-Orient, il a ouvert la voie à l’attraction d’un plus grand nombre d’événements sportifs majeurs. L’Arabie saoudite est en train de devenir rapidement le deuxième pays de la région à accueillir le plus grand tournoi de football.

Les barrières ont été brisées. Il est possible d’organiser une Coupe du monde à une période de l’année qui se situe au milieu de la saison pour de nombreuses ligues parmi les plus prestigieuses du monde.

Les températures qui figuraient parmi les préoccupations précédant le tournoi ne se sont pas révélées problématiques dans les stades climatisés, tandis que les transports publics ultramodernes fonctionnaient sans problème.

La FIFA a déclaré que la Coupe d’Asie était un « héritage sportif direct de l’infrastructure et des meilleures pratiques de la Coupe du Monde de la FIFA ».

« Le tournoi a contribué à susciter davantage de passion pour le sport, en particulier le football, chez la future génération du Qatar. Je suis sûr que cela a laissé un héritage durable en plus de motiver les jeunes à poursuivre leur passion », a déclaré Ballan.

La notoriété du football de club dans la région est également en pleine croissance.

Moins de deux semaines après la finale de la Coupe du monde, Ronaldo a accepté de rejoindre l’équipe saoudienne d’Al-Nassr.

Le Qatar, quant à lui, aura toujours l’image de Messi, portant l’une des robes de cérémonie du pays, tenant en l’air le trophée de la Coupe du Monde.

C’est l’un des événements les plus marquants de l’histoire du tournoi et le Qatar sera à jamais lié au plus grand événement du football grâce à lui.

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James Robson est à https://twitter.com/jamesalanrobson

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