Lydia Ko prend une avance de 2 coups avant la dernière ronde de l’ouverture de la saison de la LPGA

ORLANDO, Floride (AP) — Lydia Ko s’est rapprochée de sa première victoire en 14 mois, tirant un 4-under 68 samedi pour prendre une avance de deux coups avant la ronde finale du Tournoi des Champions d’ouverture de la saison du circuit LPGA.

La Néo-Zélandaise de 26 ans vise sa 20e victoire en carrière et la première depuis le championnat CME Group Tour de fin de saison en 2022. Une victoire laisserait également Ko à une victoire du Temple de la renommée du golf mondial.

Dans la foulée d’un 67 sans faute au deuxième tour, Ko est resté sans bogey pour la deuxième journée consécutive au lac Nona dans des conditions froides pour la Floride avec des températures autour de 50 degrés Fahrenheit. Cela aide qu’elle s’allonge sur le parcours et qu’elle y ait joué dans presque tous les types de temps.

Son poursuivant le plus proche est Alexa Pano, une professionnelle de deuxième année de 19 ans, qui a parfois eu du mal du tee au green, mais a fait preuve d’un jeu court et net pour rester proche de la tête du peloton d’élite des vainqueurs de la LPGA des deux dernières années.

Pano a tiré 67, le deuxième meilleur tour de la journée. Le joueur de l’US Solheim Cup, Ally Ewing (68 ans), était seul en troisième position, à quatre tirs. L’Écossaise Gemma Dryburgh (71 ans), la Mexicaine Gaby Lopez (71 ans) – ancienne championne du TOC – et la Japonaise Ayaka Furue (73 ans) débuteront dimanche avec cinq coups de retard.

Ko, ancien numéro 1 mondial, a gagné trois fois en 2022 mais n’a pas gagné l’année dernière. En 20 départs, elle n’a terminé que deux fois dans le top 10 et elle ne s’est même pas qualifiée pour défendre son titre de Tour Championship.

Le succès et la victoire semblaient n’être qu’un lointain souvenir qui s’estompait rapidement.

« C’est fou, parce que quand vous n’êtes pas performant, vous vous demandez si vous réussirez un jour », a déclaré Ko. « Il ne s’agit pas d’un seul tour, mais ils continuent de s’additionner. Autant que parfois vous essayez de l’ignorer et dites que ce n’est que du golf… genre, je rêve de golf. Je rêve de rater mon heure de départ. C’est tout ce que représente le golf – toucher du bois, ce qui n’arrive jamais – mais c’est tout ce que cela signifie pour moi.

Samedi, Ko – qui vit au lac Nona – a profité de ses birdies sur deux premiers par-5 et sur le court par-4 14e, où elle montait et descendait d’un bunker au bord du green.

Pano a enregistré sa première ronde sans bogey sur le circuit LPGA. Elle était entre les clubs sur plusieurs tirs d’approche et ne trouvait pas les bonnes solutions. Heureusement, son jeu court l’a sauvée.

Pano a gagné pour la première fois en 2023, remportant l’ISPS Handa World Invitational en Irlande lors des séries éliminatoires le jour de son 19e anniversaire. Déjà, il y a une grosse différence entre cette saison et la dernière pour l’adolescent originaire du Massachusetts.

En tant que rookie, Pano ne participait pas aux plus grands événements. En tant que gagnante de la LPGA, elle pourra jouer cette semaine et dans toutes les majors cette année. Et elle a trouvé le moyen d’afficher un score impressionnant samedi sans son meilleur coup de balle.

« J’ai travaillé très dur pendant l’intersaison et je pense que cela se voit cette semaine », a déclaré Pano. « C’est un parcours que je connais un peu aussi. L’énergie fait du bien cette semaine.

La championne en titre Brooke Henderson (71 ans) était à égalité au septième rang, six tirs derrière.

Dans la division des célébrités de 48 joueurs, Jeremy Roenick, ancien joueur vedette de la LNH, a pris une avance de deux points dans le format Stableford modifié. En compétition aux côtés de Ko et Furue dans le groupe final, Roenick a rattrapé la grande de la LPGA Annika Sorenstam sur les neuf derniers pour prendre la tête.

«Tout est question de rester calme, et quand je jouais au hockey, je n’étais pas aussi calme», a déclaré Roenick. « C’est quelque chose de nouveau pour moi, mais nous allons bien. Je suis content de là où je suis. Je me suis battu très dur. Je pense que j’ai fait de très bonnes choses aujourd’hui que je n’avais jamais faites sur le terrain de golf, et je pense que cela va vraiment m’aider demain.

Sorenstam et l’ancien lanceur des ligues majeures Derek Lowe sont à égalité au deuxième rang parmi les célébrités. Lowe a battu Sorenstam en séries éliminatoires il y a deux ans.

___