Luke Donald, capitaine accidentel de l’Europe, ajoute une touche impitoyable à son leadership à la Ryder Cup

GUIDONIA MONTECELIO, Italie (AP) – Il semble que Luke Donald ait plus à offrir qu’il n’y paraît.

L’homme chargé de reconquérir la Ryder Cup pour l’Europe, cette semaine a reçu de nombreux noms au fil des ans.

Modeste? Oui.

Une coupe nette ? Il s’agit d’un gars de la ville verdoyante et bourgeoise de Hemel Hempstead, à 39 kilomètres au nord-ouest de Londres, et il est loin de ce qui pourrait être décrit comme un scandale.

L’un des meilleurs golfeurs européens de sa génération ? Eh bien, il a passé 56 semaines cumulées en tant que joueur n°1 mondial, reprenant à trois reprises la première place à Rory McIlroy. Il a un revenu de carrière d’environ 50 millions de dollars.

Mais impitoyable ? Cela ne ressemble pas beaucoup à Donald.

« Luke ne dit pas grand-chose mais quand il le dit, vous l’écoutez », a déclaré Shane Lowry, membre de l’équipe européenne du club Marco Simone, près de Rome. « Il prendra les bonnes décisions. Il prendra les décisions difficiles.

« C’est difficile pour un capitaine de participer à cet événement, peut-être d’être amical avec les joueurs et de jouer au golf avec eux au fil des années, puis de devoir peut-être les laisser de côté, les laisser tomber, prendre des décisions difficiles. Luke n’aura pas peur de le faire, et je pense que c’est ce qui fera de lui un grand capitaine.

Donald est en quelque sorte un capitaine accidentel pour l’Europe.

La direction du circuit européen s’est tournée vers l’Anglais de 45 ans l’année dernière après qu’Henrik Stenson ait pris la décision explosive de faire défection chez LIV Golf pour un montant de 50 millions de dollars. Cela garantissait que Stenson serait déchu du rôle de capitaine de la Ryder Cup qu’il avait décrit un jour comme « au-delà de ses rêves les plus fous ».

Donald était considéré comme un homme de confiance dans une période de turbulences, quelqu’un apparemment loin des griffes potentielles de la série séparatiste financée par l’Arabie Saoudite et un gars qui gagnerait immédiatement le respect des joueurs européens.

« Il a accepté le poste dans des circonstances très étranges », a déclaré McIlroy, « mais il l’a accepté dans sa foulée. »

Ce n’est pas la première fois que Donald fait preuve d’un grand sens du timing.

Il fait partie des joueurs qui ont profité de la chute de Tiger Woods pour des raisons personnelles fin 2009, ce qui a finalement conduit l’Américain à perdre le classement n°1 qu’il détenait depuis plus de cinq ans.

Donald a remporté cette place en mai 2011 en remportant le championnat BMW PGA, y restant pendant la majeure partie des 15 mois suivants au milieu de la meilleure période de sa carrière.

En 2011-2012, il a remporté trois victoires sur le circuit de la PGA et sur le circuit européen et est devenu le premier joueur à mener la liste des gains des deux côtés de l’Atlantique au cours de la même saison. Ce qui restait cependant hors de portée, c’était un championnat majeur, le trou béant sur son curriculum vitae.

Donald a également joué un rôle clé dans le « Miracle à Medinah » lors de la Ryder Cup 2012, remportant le premier match en simple contre Bubba Watson, ce qui a eu un effet en cascade sur une équipe européenne qui était menée 10-6 lors de la dernière journée pour gagner.

Cela a laissé Donald avec un record personnel de 10,5 points sur 15 possibles, un taux de victoire de 70 % qui est le meilleur de tous les Européens ayant disputé au moins trois Ryder Cup.

Peu de gens auraient pu imaginer que ce serait sa dernière participation au plus grand événement d’équipe de golf. Une combinaison de blessures et une tentative infructueuse de modifier son swing pour plus de longueur l’ont empêché d’atteindre à nouveau ces sommets du golf – en tant que joueur, du moins.

Il était vice-capitaine sous Thomas Bjorn pour la victoire de l’Europe en France en 2018 et après sa seule défaite en Ryder Cup – à Whistling Straits en 2021, toujours en tant qu’assistant de Padraig Harrington – il a été propulsé au poste le plus élevé plus tôt qu’il ne le ferait. ont prévu.

Donald a déclaré qu’il avait dû « s’adapter un peu ».

« C’est un rôle où il faut s’asseoir et parler aux joueurs, communiquer et être ouvert », a-t-il déclaré. « En tant que golfeur individuel, vous restez un peu plus dans votre propre voie. J’ai donc dû m’ouvrir un peu, en profiter et accepter ce rôle.

Dans sa tentative de vaincre une puissante équipe américaine qui a marqué la plus grande défaite de tous les temps contre l’Europe à Whistling Straits, il s’appuie sur son instinct (son dernier choix de Nicolai Hojgaard contre Adrian Meronk), sur les chiffres (le vice-capitaine Edoardo Molinari est un « génie »). quand il s’agit de statistiques », selon Viktor Hovland) ainsi que de sentimentalité.

« Je pense que Luke et ses vice-capitaines ont vraiment exploité ce lien émotionnel autour de l’équipe Europe cette semaine », a déclaré McIlroy en clin d’œil à Donald. en utilisant feu Seve Ballesteros comme source d’inspiration dans la salle d’équipe.

Donald a sa femme – Diane, une Américaine qu’il a rencontrée à l’Université Northwestern – et ses trois filles avec lui à Rome. Tout aussi importante, cette semaine encore, est l’autre famille qu’il a réunie dans la salle de l’équipe européenne.

« Nous voulons créer des souvenirs dont ils se souviendront longtemps », a déclaré Donald.

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