Joaquin Niemann de LIV est l’un des trois joueurs à recevoir une invitation spéciale au Masters

Joaquin Niemann a concouru en dehors de LIV Golf pendant son intersaison et a obtenu quelque chose que l’argent ne peut pas acheter. Il faisait partie des trois joueurs ayant reçu une invitation spéciale mercredi pour participer au Masters.

Augusta National a également invité Ryo Hisatsune, 21 ans, premier joueur japonais à être nommé recrue de l’année sur le circuit européen, et le Danois Thorbjorn Olesen.

Nieman avait dit quand il a remporté l’ouverture du LIV Golf au Mexique, « Je veux gagner des tournois majeurs, mais je dois y arriver en premier. » Le Chilien de 25 ans était bien en dehors du top 50 du classement mondial car LIV n’obtient pas de points au classement mondial.

Le Masters aura lieu du 11 au 14 avril.

Niemann était le seul joueur de la LIV Golf, financée par l’Arabie saoudite, à recevoir l’invitation, qui concernait davantage sa victoire à l’Open d’Australie et sa volonté de participer à des tournois en dehors de la LIV Golf League dans le but d’obtenir des points de classement.

Augusta National n’a pas proposé d’invitation à Talor Gooch, qui a remporté trois fois la LIV Golf League depuis la dernière édition du Masters. Le club réserve généralement des invitations spéciales aux joueurs internationaux qui ne sont pas membres du PGA Tour et n’ont pas accès à tous les critères, tels que gagner ou atteindre le Tour Championship.

Dans son annonce, Augusta National a seulement mentionné la victoire de Niemann à l’Open d’Australie et ses deux autres top 10 lors d’événements sanctionnés par la tournée européenne. Le club n’a pas cité sa victoire au LIV Golf Mayakoba.

« Le Tournoi des Maîtres a une longue tradition d’inviter des joueurs internationaux de premier plan qui ne sont pas autrement qualifiés », a déclaré le président du Masters, Fred Ridley. « L’annonce d’aujourd’hui témoigne de l’engagement continu du tournoi envers le développement de l’intérêt pour le golf à travers le monde. »

Niemann a remporté l’Open d’Australie en décembre, tout en terminant cinquième de la PGA australienne. Il a rejoint la tournée européenne après avoir remporté l’Open d’Australie, un événement co-sanctionné, et a terminé quatrième à égalité au Dubai Desert Classic, quatre coups derrière Rory McIlroy.

Il a débuté sa troisième saison sur LIV avec un 59 à Mayakoba et a finalement remporté en séries éliminatoires contre Sergio Garcia, son premier titre dans la ligue soutenue par l’Arabie Saoudite avec seulement 54 joueurs.

« Cela m’a fait un peu mal de ne pas être dans les majors et je pense que cela m’a aussi aidé à trouver la motivation pour regagner ma place dans les majors, parmi les joueurs d’élite », a-t-il déclaré à Mayakoba.

L’invitation spéciale adressée à Niemann signifie que le Masters comptera 13 joueurs avec LIV Golf, dont le champion en titre Jon Rahm. Dix d’entre eux sont soit d’anciens champions du Masters, soit ont remporté un tournoi majeur au cours des cinq dernières années.

Niemann, qui était n°18 mondial lorsqu’il a rejoint LIV en septembre 2022, est désormais n°81. Il participe cette semaine aux International Series de l’Asian Tour à Oman, même s’il n’aurait pas eu la chance d’accéder au top 50 mondial en raison de la faiblesse du peloton.

Niemann a terminé 16e à égalité au Masters l’année dernière à sa quatrième participation. Il a joué en 2018 en tant qu’amateur, gagnant sa place sur le terrain en remportant le championnat amateur d’Amérique latine.

C’est la 15e fois que le Masters attribue des invitations spéciales depuis 1999, année où il a commencé à utiliser le classement mondial comme critère. La seule autre fois où il en a attribué trois en un an, c’était en 2008 à Jeev Milkha Singh de l’Inde, Prayad Marksaeng de Thaïlande et Liang Wen-Chong de Chine.

Hisatsune a passé un an sur le Japan Golf Tour avant de se qualifier pour la tournée européenne. Il a remporté l’Open de France et a terminé suffisamment haut lors de la Race to Dubai pour remporter l’une des 10 places du PGA Tour. Son meilleur résultat en quatre départs sur le circuit de la PGA cette année était une égalité au 11e rang du championnat American Express. Il est n°78 au classement mondial.

Olesen est huit fois vainqueur de la tournée européenne et a participé à la Ryder Cup 2018.

Son invitation intervient un peu plus de deux ans après un tribunal de Londres l’a innocenté de saisir le sein d’une femme, de bousculer un membre de l’équipage de cabine et d’uriner sur le siège passager d’un vol British Airways en provenance du Tennessee après un événement des Championnats du monde de golf. Il a déclaré qu’il n’avait aucun souvenir de son comportement après avoir bu de l’alcool et pris des somnifères.

Les invitations portent le peloton à 83 joueurs. La seule autre façon pour les joueurs de se qualifier est de remporter l’un des sept événements du PGA Tour avant le Masters ou d’être dans le top 50 mondial au classement du 1er avril.

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