Aryna Sabalenka bat Zheng Qinwen et remporte l’Open d’Australie

MELBOURNE, Australie (AP) – Au fond de son esprit, Aryna Sabalenka ne voulait pas être, selon ses mots, cette joueuse qui remporte un titre majeur et disparaît.

Remporter sa première couronne du Grand Chelem en Australie il y a un an a donné à Sabalenka la confiance qu’elle pouvait récidiver. Perdre la finale de l’US Open en septembre dernier lui a donné une motivation supplémentaire.

Sabalenka s’est assurée qu’elle n’était pas une merveille en remportant deux victoires consécutives open d’Australie titres avec une victoire 6-3, 6-2 contre Zheng Qinwen samedi dans une finale féminine à sens unique qui contrastait fortement avec sa victoire en trois sets ici contre Elena Rybakina l’année dernière.

« Je voulais juste montrer que je suis capable d’être constante et que je suis capable d’en gagner un autre », a-t-elle déclaré. « Donc, par rapport à l’année dernière, c’est une personne complètement différente. Par rapport à l’US Open, encore une fois, c’est un moi différent ; Je suis plus contrôlé et je ne laisse pas le reste des choses me venir à l’esprit.

En 2022, Sabalenka a tellement eu du mal avec son service dans des moments tendus qu’elle doutait de pouvoir remporter un majeur. Elle compte désormais sur lui pour vaincre ses adversaires. Elle n’a pas commis de double faute en finale et n’a pas eu droit à une balle de break.

Sabalenka, tête de série numéro 2, a donné le ton avec de gros coups droits profonds et des pauses de service converties au début de chaque set contre Zheng, 21 ans, qui faisait ses débuts dans une finale du Grand Chelem.

Le voyage et la destination étaient tout aussi importants pour Sabalenka.

En demi-finale, elle a vengé sa défaite finale à l’US Open face à Coco Gauff, classée 4e, avec une victoire en deux sets. Cela faisait suite à des victoires en deux sets contre la gagnante de Roland-Garros 2021, Barbora Krejcikova en quarts de finale et Amanda Anisimova au quatrième tour.

« Je suis définitivement une personne et une joueuse différente et j’ai plus d’expérience en jouant les dernières étapes du Grand Chelem », a déclaré Sabalenka, réfléchissant aux 13 derniers mois. « Il y a eu des moments difficiles pour moi en perdant la finale de l’US Open – cette défaite m’a en fait tellement motivé à travailler encore plus dur. »

Et cela, dit-elle, lui a donné plus de confiance dans son jeu et plus de confiance en elle.

« Le premier est toujours spécial parce que j’ai l’impression qu’il est plus émouvant », a-t-elle déclaré. « Pour la deuxième fois, c’est un tel soulagement. »

Seules deux choses ont ralenti la progression de Sabalenka samedi vers son deuxième titre en simple du Grand Chelem.

Dans le troisième jeu du deuxième set, alors que Zheng servait, le match a été interrompu après qu’un activiste ait commencé à crier. Le match s’est poursuivi après que l’homme ait été escorté par la sécurité.

Puis, alors qu’elle servait pour le match, Sabalenka avait trois points de championnat à 40-0 mais en a raté deux avec des erreurs de coup droit direct et un autre avec le tir astucieux de Zheng.

Après avoir donné à Zheng une chance de break, elle a fait rebondir le ballon derrière elle avec dégoût. Mais elle a retrouvé son sang-froid pour remporter les trois points suivants.

Sabalenka est la première femme depuis Victoria Azarenka en 2012 et 2013 à remporter deux titres consécutifs de l’Open d’Australie, et la cinquième depuis 2000 à remporter le championnat ici sans perdre un set – un groupe qui comprend Serena Williams.

Elle a remercié son équipe de soutien pour l’avoir maintenue sur la bonne voie et s’être assurée qu’elle appréciait le moment. Sabalenka a pris l’habitude de gifler et de dédicacer le crâne chauve de son entraîneur physique, Jason Stacy, avant chaque match en Australie.

Après la finale, Stacy, vêtue d’un t-shirt avec le message « La simplicité est la clé de la brillance » imprimé dans le dos, a tenu le trophée sur le terrain tandis que Sabalenka se blottissait avec son équipe pour célébrer la victoire.

Une décennie après que Li Na ait brandi le trophée de l’Open d’Australie, Zheng a réalisé son meilleur run dans neuf majors à ce jour. Elle a déclaré pendant le tournoi qu’elle se sentait bien soutenue à Melbourne grâce à l’importante communauté chinoise. Et cela s’est joué lors de la finale, où les drapeaux ont flotté et où elle avait la foule derrière elle.

Mais elle affrontait pour la première fois dans ce tournoi un adversaire classé dans le top 50.

C’était la deuxième fois dans autant de disciplines majeures que leurs chemins se rencontraient au cours de la deuxième semaine ; Sabalenka a battu Zheng en quarts de finale de l’US Open l’année dernière.

La poussée de Zheng vers la finale était supérieure de deux tours à son précédent meilleur parcours jusqu’aux quarts de finale à New York en septembre dernier.

Elle a été la première joueuse en quatre décennies à franchir six tours sans affronter quelqu’un classé dans le top 50 – et n’était que la troisième de l’ère Open à atteindre une finale majeure sans affronter une tête de série.

L’avancée contre Sabalenka, classée n°2, s’est avérée de trop.

«Je n’ai pas fait de mon mieux. C’est vraiment dommage pour moi, parce que je veux vraiment montrer mieux que ça », a déclaré Zheng. « Je pense que je peux en apprendre davantage avec la défaite d’aujourd’hui. Et puis j’espère juste que la prochaine fois je pourrai revenir en tant que meilleur joueur de tennis et revenir, oui, plus fort.

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