Le trophée Ballon d’Or de Lionel Messi célébré par l’Inter Miami

FORT LAUDERDALE, Floride (AP) – Lionel Messi tenait le Ballon d’Or au-dessus de sa tête alors que des feux d’artifice illuminaient le ciel pour clôturer une cérémonie d’avant-match. Et avec cela, l’Inter Miami a pu célébrer une fois de plus le plus grand joueur du jeu en 2023.

Messi était sur le terrain de son club de Major League Soccer vendredi soir pour un match amical contre le New York City FC, un match organisé pour commémorer son huitième fois vainqueur du Ballon D’Or – décerné chaque année au meilleur joueur du jeu – lors d’une cérémonie de cravate noire à Paris le mois dernier. Aucun autre joueur n’a remporté ce prix plus de cinq fois.

Messi — portant le trophée dans sa main gauche — s’est dirigé vers le milieu de terrain sur un tapis doré disposé sur le terrain, où le commissaire de la MLS, Don Garber, faisait partie de ceux qui attendaient son arrivée pour une brève cérémonie d’avant-match. Il a embrassé Garber, les propriétaires de l’Inter Miami Jorge et Jose Mas, puis a hissé le trophée alors que la foule rugissait.

« Pour moi, c’est quelque chose de beau à partager avec vous », a déclaré Messi. « Je ne suis ici que depuis peu de temps, mais j’ai vraiment l’impression d’être ici depuis longtemps. »

Voici à quel point ce moment a été important : même Garber a sorti son téléphone portable pour prendre une photo du moment.

« Vous, fans de l’Inter Miami, avez le meilleur joueur qui ait jamais joué à ce match », a déclaré Garber. « Le vainqueur de son huitième Ballon D’Or, le gars qui a remporté la Coupe des Ligues en tant que capitaine pour votre équipe, merci Leo pour votre confiance dans la Major League Soccer et pour avoir fait de votre club et de votre ligue une ligue de choix. »

Le match était presque hors de propos : le NYCFC s’est imposé 2-1 et Messi a obtenu un coup franc de 25 mètres qui aurait pu égaliser le match dans les arrêts de jeu – mais il a navigué haut et le coup de sifflet final a retenti quelques instants plus tard.

C’était une fin de livre parfaite pour les quatre premiers mois officiels de Messi au sein du club : La première année a commencé par une fête sur le terrain et s’est terminé par une autre célébration avec un regard sur la deuxième année.

« Il est la star principale de ce match et nous voulons le rejoindre pour célébrer son huitième Ballon d’Or », a déclaré l’entraîneur de l’Inter Miami, Gerardo « Tata » Martino. « C’est aussi une opportunité pour nous de concourir. Même s’il s’agit d’un match amical, c’est une opportunité pour les gens et les fans de voir Leo et ses coéquipiers sur le terrain et de dire au revoir à l’année.

C’était une chance supplémentaire de faire ses adieux, du moins à domicile. Le calendrier à domicile de l’Inter Miami était terminé il y a plus de trois semaines, Messi ne jouant pas ce soir-là – il revenait tout juste de deux éliminatoires de la Coupe du monde avec l’Argentine.

L’Inter Miami était censé jouer deux matchs en Chine plus tôt ce mois-ci, seulement pour voir ce voyage échouer à cause de ce que l’équipe a appelé des « circonstances imprévues ». Lorsque cela a échoué, l’Inter Miami a opté pour une autre option : amener le NYCFC à disputer une exposition entre les équipes qui ont raté les éliminatoires de la MLS en cours. Messi s’est entraîné avec l’équipe pendant une grande partie des deux dernières semaines et est arrivé dans les locaux de l’équipe le matin après avoir reçu le Ballon D’Or à Paris.

« Je tiens à remercier tous les habitants de Miami, non seulement ceux ici au stade mais dans la ville en général, pour la façon dont vous avez traité non seulement moi mais aussi ma famille ces derniers mois », a déclaré Messi. « Vous m’avez montré beaucoup d’amour et m’avez fait me sentir chez moi. »

Messi, qui n’a pas joué un seul match depuis la finale de la MLS de l’Inter Miami le 21 octobre, jouera probablement au moins deux fois de plus en 2023 : l’Argentine disputera des matchs de qualification pour la Coupe du monde contre l’Uruguay (à Buenos Aires) le 16 novembre et le Brésil (en Rio de Janeiro), le 21 novembre.

L’équipe commencera probablement à s’entraîner pour 2024 en janvier, la saison régulière de la MLS commençant peut-être fin février. Ce sera une année mouvementée pour l’Inter Miami, qui a remporté la Coupe des Ligues — son tout premier trophée — peu de temps après Messi a signé avec le club cet été. Le club participera à ce tournoi avec l’US Open Cup et la CONCACAF Champions Cup en plus de la liste MLS en 2024.

« Comme je l’ai dit au début, je n’avais aucun doute sur le fait que nous allions passer un bon moment, que nous allions en profiter », a déclaré Messi. « Et aujourd’hui, je n’ai aucun doute… que l’année prochaine sera bien meilleure. Nous allons continuer à en profiter. Nous allons continuer à gagner des titres.

On a demandé à Martino cette semaine ce qui motive toujours Messi. Il a déclaré que le niveau de compétition de Messi à l’entraînement serait la meilleure réponse.

« Si vous les voyiez, vous n’auriez même pas besoin de poser la question », a déclaré Martino. « Vous verriez tout de suite ce que je veux dire. »

Il y a des débats GOAT – l’acronyme souvent utilisé pour Greatest Of All Time – dans de nombreux sports. Le basket-ball a Michael Jordan ou LeBron James. Le golf a Tiger Woods ou Jack Nicklaus. Le tennis masculin compte Roger Federer, Rafael Nadal ou Novak Djokovic. Certains sports facilitent les choses : malgré les préjugés de récence, il est difficile de contester Simone Biles en gymnastique, Michael Phelps en natation masculine, Katie Ledecky en natation féminine.

Le football pourrait encore faire débat. Mais huit trophées Ballon D’Or font certainement pencher la balance en faveur de Messi.

« Je crois que c’est fini », a déclaré l’attaquant de l’Inter Miami Benjamin Cremaschi, le joueur de 18 ans qui n’avait même pas 2 mois lorsque Messi – alors lui-même un adolescent au visage de bébé et aux cheveux hirsutes, par opposition au barbu, proche – look court qu’il a maintenant – a marqué son premier but officiel pour Barcelone en 2005. « Il l’a prouvé au cours des 18 dernières années. Je pense qu’il est le meilleur joueur du monde, le meilleur joueur de l’histoire. Et je ne sais pas si beaucoup de gens ne sont pas d’accord. C’est évidemment un peu biaisé, mais d’après ce que j’ai vu, je n’ai encore vu personne de mieux.

___